Chocolate

Cacao

Perteneciente a la familia de las esterculiáceas, el cacao es una planta que ha pasado de ser empleada como alimento esencial por los pueblos amerindios precolombinos a convertirse en un cultivo de gran importancia a nivel mundial, dada la difusión alcanzada por el producto que de él se obtiene, el chocolate.

El cacao es un árbol de porte bajo o medio, que rara vez supera los diez metros de altura y que pertenece a la especie Theobroma cacao. Presenta un tronco de color pardo claro, y flores de color rojizo. La planta se caracteriza por la singularidad de que el tronco lleva directamente sobre él primero las flores y luego el fruto en cápsula, de forma aovada y de unos treinta centímetros de longitud. Estos frutos, a los que se llama piñas o mazorcas de cacao, crecen pues sólo sobre el tronco y las ramas mayores. Dentro de cada una de ellas hay un número variable de semillas, que suele oscilar entre veinte y cuarenta, rodeadas de una pulpa mucilaginosa de color blanco. Externamente, las cápsulas del cacao maduras pueden ser amarillentas o rojizas, según las variedades.

El árbol requiere suelos ricos en nutrientes, profundos y con buen drenaje, y tiene poca resistencia a las sequías. Se cultiva en áreas tropicales y los principales productores mundiales en la segunda mitad de la década de 2000 son Costa de Marfil, Ghana, Indonesia, Nigeria y Brasil.

La elaboración del chocolate a partir de las semillas de cacao se realiza casi exclusivamente en los países importadores. Tal es la razón por la que países alejados del área tropical, como Bélgica, cuenten con una amplia tradición chocolatera.

El proceso de elaboración incluye el descascarado de los frutos y el tostado y la molienda de las semillas. Éstas contienen entre un 50 y un 60% de una grasa llamada manteca de cacao, a la que se añaden otras sustancias como azúcar, leche o frutos secos.

El chocolate se prepara en pastillas, tabletas o bombones para su consumo directo y es también uno de los principales productos usados en todo tipo de elaboraciones de repostería.

Con independencia de su atractivo sabor, se trata de una fuente de energía muy concentrada como consecuencia de su elevado contenido en grasas. Contiene además alcaloides como cafeína y teobromina, que le dan propiedades estimulantes.

cacao

 

Fuente: Magnacademy

Fotografía: Dave Gunn  J. Ezequiel Soto S.

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